Криптовалюта представляет собой разновидность цифровой валюты, основанная на криптографических методах и обращающаяся на децентрализованных платформах. Функционирование данных систем основано на таких технологиях как блокчейн.   Для обеспечения неизменности базы цепочки блоков транзакций используются элементы криптографии (цифровая подпись на основе системы с открытым ключом, последовательное хеширование).

В отличие от классических электронных денег, цифровые валюты не имеют физического состояния и представляют собой набор зашифрованных данных, хранящихся в сети блокчейн (математический код). Эмиссия новых монет происходит по заданному алгоритму и обычно имеет ограничение на количество выпущенных монет.

Впервые этот термин был применен в журнале Forbes в 2011 году в статье, посвященной биткоину. Биткоин (англ. Bitcoin, от bit — «бит» и coin — «монета»), — пиринговая платёжная система, использующая одноимённую единицу для учёта операций. Для обеспечения функционирования и защиты системы используются криптографические методы, но при этом вся информация о транзакциях между адресами системы доступна в открытом виде.

Биткойны могут использоваться для обмена на товары или услуги у продавцов, которые согласны их принимать. Обмен на обычные валюты происходит через онлайн-сервис обмена цифровых валют, другие платёжные системы, обменные пункты или непосредственно между заинтересованными сторонами.

Первые альткоины появились в 2011 году: Litecoin и Namecoin. Их разработчики стремились преодолеть ряд проблем, свойственных Биткойну. Например, Litecoin обладает более высокой скоростью транзакций или использовать технологию блокчейна в других областях (Namecoin разрабатывался для построения альтернативных корневых DNS-серверов).

Многие альткойны по своей сути очень похожи на Биткойн, имеют сходные характеристики и для работы с ними может использоваться то же оборудование, что и для Биткойна. Но некоторые криптовалюты имеют существенные отличия. Ethereum за счёт использования «умных контрактов» превратился в крипто-платформу. Ещё сильнее независимость от Биткойна видна в Ripple, которая фактически является централизованной системой. Ряд криптовалют, например Dash, сделали акцент на усилении анонимности.

Существуют различные способы приобретения криптовалют. Новые (эмитированные) количества распределяются по изначально оговоренным процедурам, специфичным для каждой из криптовалют (майнинг, форжинг, ICO). Майнинг и форжинг направлены на построение блокчейна: создатели новых блоков награждаются некоторым количеством эмитированной криптовалюты. При этом обычно не существует иного пути поступления в оборот новых партий криптовалюты. ICO является способом привлечения финансирования через продажу партий новой криптовалюты, которые изначально были сгенерированы и принадлежали организатору ICO.